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  • Tableaux du peintre Michelangelo à la Chapelle Sixtine. Italie

La décoration du plafond de la chapelle Sixtine est commandée par le pape Jules II. En 1504, l'équilibre de la chapelle est menacé par les travaux voisins. Une longue fissure cause des dégâts si importants que le pape charge Michel-Ange de refaire la décoration.

Le nouveau programme est retardé par les campagnes militaires que le pape entreprend alors pour prendre Pérouse et Bologne, mais aussi par les tergiversations de Michel-Ange, qui se prétend sculpteur et non peintre.

Le 8 mai 1508, Michel-Ange signe le contrat prévoyant la représentation des douze apôtres dans les pendentifs, agrémentée de motifs ornementaux dans les parties restantes. Mais il juge ce sujet trop pauvreet grâce à l'aide des théologiens de la cour papale, il conçoit neuf scènes centrales inspirées du néoplatonisme.

Représentant les épisodes de la Genèse, elles commencent par la Séparation de la lumière d'avec les ténèbres et se poursuivent par la célèbre Création d'Adam, (où Dieu effleure la main tendue d'Adam pour lui donner la vie), suivies de la Tentation et d’autres épisodes. Michel-Ange travaille tout d'abord avec six aides. Mais perfectionniste et irascible, il est rapidement déçu par leurs essais. Il s'en sépare pour ne garder avec lui qu'un apprenti, qui confectionne ses couleurs, et un maçon, qui prépare les enduits de fresque sur lesquels il appliquera des tonalités acides (violine, jaune citron, vert menthe...). Michel-Ange fait le reste.